Arrestos por fraude millonario al Medicare

Por JAY WEAVER
jweaver@MiamiHerald.com

Incluso con la reputación de Miami-Dade con respecto al fraude al Medicare, la acusación de las autoridades federales resultó una sorpresa:

Los pacientes de American Therapeutic no podían alimentarse por sí mismos ni tenían control sobre sus esfínteres.

Muchos no tenían la capacidad mental para responder a la terapia y simplemente miraban fijamente a las paredes o la televisión.

Una empleada se quejó de que esos pacientes debían ser inelegibles para el Medicare debido a que no podían beneficiarse del tratamiento. La mujer fue despedida.

Agentes federales allanaron una de las clínicas de salud mental de American Therapeutic Corps en 1801 NE 2nd Avenue, Miami.
Walter Michot / AP Photo/The Miami Herald

Eso dio como resultado una investigación criminal que concluyó el jueves, cuando el Departamento de Justicia cayó sobre American Therapeutic Corp., con sede en Miami y la mayor cadena nacional de clínicas de salud mental.

Los fiscales federales acusaron a la compañía y a cuatro de sus principales ejecutivos de conspiración para defraudar $200 millones al programa federal de salud financiado con fondos de los contribuyentes.

“Algunos de los pacientes ni siquiera estaban conscientes de dónde estaban o de lo que sucedía alrededor de ellos”, dijo Lanny A. Breuer, fiscal general asistente de la división criminal del Departamento de Justicia.

“Otros pacientes estaban ahí simplemente para ganar dinero, mediante sobornos”, dijo Breuer, quien voló a Miami para participar en una conferencia de prensa.

Al amanecer del jueves, los agentes federales arrestaron a Lawrence S. Durán, de 48 años, residente de North Miamiy dueño de American Therapeutic; Marianella Valera, de 39, presidenta ejecutiva de la compañía; Margarita Acevedo, de 40, directora de mercadeo; y Judith Negrón, de 39, vicepresidenta de una subsidiaria.

En esto se gastaron parte del dinero del Medicare

(Programa sanitario de reembolso para mayores de 65 años en EE.UU.)

Desde el 2003, el Medicare le pagó a la cadena un total de $84 millones, dinero de los contribuyentes que según las autoridades fue gastado en artículos de lujo, incluyendo un Maserati Quattroporte 2009 de Durán y un condominio frente al mar de Valera en Opera Towers. Durán y Valera también usaron el dinero en viajes a Suiza, República Dominicana y Cuba.

Las autoridades federales obtuvieron órdenes judiciales para congelar las cuentas bancarias personales y corporativas de los empleados, en un intento por rescatar quizá unos cuantos millones de dólares de los pagos del Medicare.

Las autoridades acusaron a American Therapeutic, una cadena de siete clínicas, a su subsidiaria Medlink Professional Management Group, Inc., y a los cuatro empleados de conspiración para defraudar al Medicare con cobros por sesiones de terapia que, o no eran necesarias o no se proporcionaban a los pacientes.

También están acusados de pagar sobornos a reclutadores que buscaban a potenciales pacientes en asilos e instituciones para ancianos, que también recibían dinero por las referencias.

Los presuntos cabecillas del grupo, Durán y Valera, dieron instrucciones a médicos y empleados para alterar las historias clínicas de los pacientes, diagnósticos, notas de las sesiones de terapia y medicamentos para que los cobros de American Therapeutic al Medicare parecieran legítimos, según documentos judiciales.

Si llegaron a causar daño a algún pacientes es materia de una “investigación en curso”, indicó Breuer.

El jueves por la mañana, 160 agentes del FBI y del Departamento de Salud y Servicios Humanos condujeron redadas en las clínicas de American Therapeutic en 1801 NE Second Ave. y otras ubicaciones del sur de la Florida. Como resultado, se llevaron cajas de registros, computadoras y otras posibles evidencias. A los pacientes que se presentaron para sus sesiones diarias, se les pidió que se retiraran.

Más tarde, en una corte federal, los cuatro acusados comparecieron por primera vez ante un juez. Iban vestidos con camisetas y pantalones, aunque con esposas en las muñecas y tobillos.

Jennifer Saulino, abogada del Departamento de Justicia, recomendó que no se diera fianza a Durán y Valera y solicitó fianza de $1 millón para Negrón y Acevedo.

“Esta es la mayor conspiración para defraudar al Medicare en este distrito y, como usted sabe, su señoría, eso ya es mucho decir”, dijo Saulino al juez Edwin Torres. “Este era un gran fraude y estos eran los grandes jugadores”.

A Acevedo se le concedió fianza de $350,000. Los otros tres tendrán audiencias el martes próximo.

La magnitud de este caso superó al de la vasta red de mafiosos armenios y sus asociados, acusados la semana pasada de operar clínicas fantasma de salud mental para robar unos $163 millones del programa federal.

Las autoridades calificaron ese caso como “la mayor conspiración de fraude al Medicare jamás perpetrada por una sola empresa ciminal”, con 73 personas acusadas en Nueva York, Los Angeles y otras ciudades.

La operación en Miami representa el capítulo más reciente de la lucha del Departamento de Justicia contra el fraude al Medicare en el sur de la Florida.

El fiscal federal Wifredo Ferrer calificó el fraude relacionado con la salud mental como el último de una serie de engaños que han incluido en el pasado equipos médicos, infusiones para portadores del VIH y servicios a domicilio para pacientes diabéticos.

Las autoridades dicen que la magnitud del fraude es impresionante: más de 100 centros de salud mental en Florida, la mayoría en Miami-Dade, enviaron facturas por $425 millones al Medicare el año pasado.

El Medicare pagó $171 millones a las clínicas en Florida y casi todo el dinero fue a parar a proveedores de servicios de salud mental –como American Therapeutic– en los condados de Miami-Dade, Broward y Palm Beach.

De hecho, los reembolsos a las clínicas del sur de la Florida representaron el 56 por ciento de todos los pagos del Medicare a centros de salud mental en todo el país el año pasado, de acuerdo con los registros de la agencia.

Fuente: http://www.elnuevoherald.com/2010/10/22/v-fullstory/824048/arrestos-por-fraude-millonario.html

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